英国的一个海岸,这里是世界上唯一能展现地球近两亿年历史的地方

作者:揭秘全球奇闻 / 微信号:qiwen2254 发布日期:2019-02-04

英国从东德文郡到多塞特郡的一段蜿蜒的海岸线,是英国最壮观的海岸线,也是世界上最奇妙的自然景观之一。
英国从东德文郡到多塞特郡的一段蜿蜒150 多公里的海岸线,是英国最壮观的海岸线,也是世界上最奇妙的自然景观之一,这里还是世界上唯一能展现地球近两亿年历史的地方。在海岸边的沙滩和悬崖上,以及海蚀柱和石拱门上,到处都留下了史前历史的痕迹,包括许多史前动植物留下的化石,其中甚至还有恐龙的脚印。
早在2001 年12 月,这段海岸线被联合国教科文组织列入世界自然遗产名单,称为“侏罗纪海岸”,与美国的科罗拉多大峡谷、澳大利亚的大堡礁,以及加拉帕戈斯群岛等一起并列为世界自然奇观。
一个英国小女孩的发现
在侏罗纪初期,多塞特海岸地区还是一片沙漠。后来,海水淹没了这一地区,形成了古地中海。在整个侏罗纪时期,海水时进时退,海平面涨了又落。如今,由于地壳板块构造运动的结果,这片海域已不复存在。当多塞特海岸地区还在海底下时,它和我们今天所看到的迥然不同,那是一个鱼龙和其他爬行动物欣欣向荣的世界。
直到今天,海岸边上还经常有人拿着小槌子在岩石上东敲敲西打打,甚至还有人冒着落海的危险去敲打靠近悬崖边缘的石块。他们在寻找化石。寻找化石的最佳季节是冬天,汹涌的海浪拍击岩石,将松软的岩块冲下来,寻活化石的机会也因此增加。最常发现的是鹦鹉螺化石和一些海底爬虫类化石,以及一种比恐龙稍早出现的长着三角形脑袋的三叠纪的奇妙海栖生物。
当这里还是一片温暖的热带海洋时,这些生物就生活在这里。使多塞特海岸引起世界注意的,是英国人玛丽·安宁。
1799 年,玛丽·安宁出生在多塞特海边的一个小镇。大约两亿年前,这个海边小镇还是一个海底河床,生活着与现代鱿鱼和乌贼相似的古无脊椎动物化石,
现代鹦鹉螺的近亲菊石类动物,看起来有点像海豚又有点像鳄鱼的鱼龙,与人们所描述的尼斯湖怪相像的长颈海洋生物蛇颈龙,
还有数十种其他种类的鱼。玛丽一家靠向游客兜售化石为生,小时候她经常到海边的礁石上去收集海贝化石。1811 年,也就是玛丽12 岁那一年,一天她在岩石中发现了一块奇怪的化石,看上去像是一种古代海洋中的爬行动物。后经科学家鉴定,这是已经绝灭了两亿年的鱼龙的遗骸。在遥远的古代,这只鱼龙死后,其骨骸被泥沙埋在海底,渐渐变成了化石。后来,不知过了多少百万年,海床被抬升露出水面,在日晒雨淋的风化作用下,一些岩石破碎,形成了今天海边的峭壁。而这只鱼龙的骨架化石恰好暴露在峭壁的表面,被幸运的玛丽发现了。
玛丽长大后成了古生物学家,是她发现生物会灭绝的关键证据,后来她又发现了第一具近乎完整的蛇颈龙化石和第一具翼龙化石。玛丽终其一生在海滩上寻找古生物化石,直到被疾病击倒再也没有力气去寻找化石为止。1847 年3 月9 日,玛丽逝世,终年49 岁。
现在的多塞特海岸上到外都有丰富的化石资源。科学家估计,大约只有0.1%的死亡生物最终能变成化石。那么,在这里发现了如此众多的动物化石,可以想象那一时期地球生命是何等的繁荣兴盛。玛丽在海滩上收集到的古生物化石,向世人展示了两亿年前地球物种欣欣向荣的繁荣图景。
大自然变迁的见证
从东德文郡的艾克斯茅斯,到多塞特郡的斯塔德兰湾,从最东部的老哈里巨石,到最西部的奥尔姆岩石群,如果你是一位参观者,你就会感觉到自己正在跨越时空,在中生代漫长的历史岁月中漫步——从白垩纪后期进入侏罗纪,再向前进入三叠纪。三叠纪时期(距今2.5 亿年至2 亿年),侏罗纪海岸地区属于被称为“泛古大陆”的超大陆,
这块大陆后来分开形成了如今的世界各大洲。如今的多塞特郡和东德文郡当时处在这块超大陆的中心地带,以炎热干旱的沙漠气候为主,西面是连绵的山脉。三叠纪是地球生命进化的一个重要时期,在此之前,地球生命刚经历了一次大灭绝浩劫,而幸存下来的动物则继续进化,并分化出更多的物种。
第一批恐龙开始出现,并在整个中生代成为主宰地球的霸主。如今生活在地球上的四足动物多数都是在三叠纪后期出现的,其中包括青蛙、海龟和鳄鱼等。第一批哺乳动物也是在三叠纪时期进化出来的。
侏罗纪时期
(距今2 亿年至1.4 亿年),泛古大陆开始分开,大西洋出现,美洲开始从欧洲大陆漂移分离出去。这一时期,地球气候温暖,海平面很高,几乎不存在极地冰帽。多塞特海岸和东德文郡海岸地区的岩石记录下了侏罗纪时期这一地区的海洋地质地貌——从深海到海滨沼泽。经过海平面升降起落的一系列过程,深水中的黏土、砂岩以及浅水中的石灰石渐渐沉积了下来。到侏罗纪中期,海水最浅,形成了一个多浅滩沙洲多岛屿的环境,与如今的加勒比海地区很相似。海水其后又经历了一个变深又变浅的过程,产生了一个湿润的热带沼泽湿地环境,森林开始蓬勃生长起来。
浅海区的扩展,使得侏罗纪时期的地球生命进入了一个大爆发时期,许多动物迅速进化,以获得占据新栖息地的优势。爬虫类动物占据了海、陆、空领地,成为“顶极捕食动物”,恐龙在陆地上悠闲地漫步,海洋里居统治地位的则有肉食动物鱼龙、蛇颈龙和鳄鱼等。
白垩纪时期
(距今1.4 亿年至6500 万年),美洲大陆继续向外漂移开去,大西洋已扩展为一片相当壮观的海域。在白垩纪初期,侏罗纪海岸地区的自然环境与如今的阿拉伯湾很相似,泻湖上有许多盐滩,环境变得更适宜生命生存,巨大的恐龙继续漫游在草木繁盛的沼泽湿地上。随着大西洋和地中海继续向外扩展,在这一地区形成了一片辽阔的海域,清澈而温暖的水域里,无数微小的海藻类生物大量出现,它们死后,其骨骼沉到海底,形成纯白色的白垩。这一时期也是显花植物开始进化的时期。
白垩纪后期,又发生了一次生物大灭绝,爬行类动物主宰地球的历史由此结束,恐龙、大型海洋爬行动物以及菊石等都在这一时期相继灭绝。然而,这一时期又是形成现代地球生物多样化的重要时期,如今生活在地球上的各种物种开始出现,哺乳动物、开花植物以及禾本科植物成为地球上的重要生命形式。
“天然实验室”
在漫长的岁月里,历经地质变迁、海水冲刷、风霜雨雪的侵袭以及人类活动的影响,侏罗纪海岸独特的地形地貌得以形成,多种多样的自然景观——悬崖、海滩、海蚀柱、石拱门、海湾和洞穴,充分展示了大自然的鬼斧神工以及潜移默化的影响。形成于白垩纪初期的波贝克岩层,
可能是整个侏罗纪海岸最为复杂的岩石系列,这些岩层里有着丰富的化石资源,包括恐龙的脚印和哺乳动物的牙齿等。白垩是侏罗纪海岸地区最年轻的白垩纪时期的岩石,在整个侏罗纪海岸地区随处可见。海胆之类的海洋生物最喜欢在白垩构成的海底沉积物里挖掘洞穴。
侏罗纪海岸因其多样化的地质地貌,成为现代地貌学的一个“天然实验室”,科学家们在这里研究地质地貌以及它们的形成过程。19 世纪初期的地质学是科学界的“王后”,其重要性相当于现代的遗传学和太空科学。为了解决地质学研究中的一些争议,科学家们在侏罗纪海岸这个大自然的地质实验室中寻找证据。从地质学研究初期到现在,在多塞特郡和东德文郡一直都有新的发现。科学家、研究人员、大学生以及环境保护者纷纷来到这里参观和研究,然后带着许多收获满意而归。
侏罗纪海洋中的霸主
鱼龙化石最早于19 世纪初期在多塞特郡斯特里特镇的灰岩采石场里被发现,当时人们常用灰岩建筑房屋。
鱼龙与现代的海豚非常相像,但有几处不同:海豚头顶上有用于呼吸的气孔,鱼龙没有;海豚有两个侧鳍,而鱼龙有四个侧鳍;最明显的不同是,鱼龙有一对巨大的眼睛。有的种类的鱼龙,其眼睛直径达23 厘米。鱼龙的眼睛和身体是了解其进食习惯和生活习性的重要外部特征。
鱼龙有80 多个种类,早期鱼龙的椎骨和其后代有着很大的区别。
早期鱼龙的椎骨较长,适宜在较浅的水域里游动。后期鱼龙的椎骨则较短小,这种鱼龙可能保持一种比较僵直的游泳姿势,与当今的鲨鱼非常相像,这种游泳姿势可以获得最快的游泳速度和最小的能量消耗。在一个食物可能非常缺乏的环境里,这些因素关系到一个物种在进化的道路上的命运:成功或者灭绝。事实证明,鱼龙的这种适应环境的策略是成功的。鱼龙经历了一个漫长的生存年代,大约从距今2.5 亿年前一直到9000 万年前。最小的鱼龙大约只有0.9 米长,迄今所发现的最大的鱼龙化石长达12 米。现在世界各地都有鱼龙化石发现。鱼龙种类的多样化,说明这种生物在地球生命进化史上获得了普遍成功。
浅水中的鱼龙一般无法脱离其栖息的小环境,而深水鱼龙的生活环境却较少限制。早期的歌津鱼龙由于其游泳技巧的限制,只能生活在较浅的沿海水域中,而它的近亲大眼鱼龙能够游离大陆架,到深海里去捕食,增加了其作为一种物种的生存概率。
大眼鱼龙在生命的某个阶段必须回到浅水中,这是因为大眼鱼龙的幼崽个体非常小。根据一些发掘出来的化石,大眼鱼龙幼崽出生时是尾巴先出来,这样可避免在难产时出现窒息。鱼龙幼崽一出生就得游到水面上呼吸第一口空气。幼崽无法像成年鱼龙那样觅食,所以它们暂时只能生活在浅水里,如礁湖或珊瑚礁附近,这些地方可以给它们提供保护,因为一些较大的捕食动物无法进入这些海区。
鱼龙的眼睛是迄今已知所有脊椎动物中最大的。化石证明,大眼鱼龙常以生活在深水中的鱿鱼为食。大眼鱼龙可在水底闭住呼吸达20 分钟,可到达1500 米的深水里,然后再回到水面。在鱼龙的粪化石里可以找到甲壳碎片、鱼骨和鱼鳞,说明鱼龙的食物非常庞杂。
侏罗纪后期的海洋里还生活着许多可能对鱼龙构成威胁的捕食动物,其中包括巨型肉食动物平滑侧齿龙。平滑侧齿龙是一种短颈的蛇颈龙,是侏罗纪时期唯一一种体形与现代蓝鲸相仿的海生爬行动物,长可达24 米。这种庞大的生物几乎可以吃遍大海无敌手,但有证据表明,平滑侧齿龙主要以鲨鱼为食。
海洋里还有许多沧龙,它们可长到 15 米以上,是一种极其贪婪的食肉动物,能以极快的速度扑向猎物。
这一时期在海中漫游的还有许多种类的鲨鱼。除了鳍的形状和大小之外,从古到今,鲨鱼都没有多大变化。鲨鱼只对一些体形较小的鱼龙构成威胁。
由此可见,远古的侏罗纪海岸地区的确充满勃勃生机。

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